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Los parásitos de las letrinas medievales cuentan una historia de cambios en los hábitos alimentarios

Los parásitos de las letrinas medievales cuentan una historia de cambios en los hábitos alimentarios

Un enfoque radicalmente nuevo que combina arqueología, genética y microscopía puede revelar secretos olvidados de la dieta humana, el saneamiento y el movimiento del estudio de los parásitos en la caca medieval.

Investigadores del Departamento de Zoología y la Escuela de Arqueología de la Universidad de Oxford han aplicado el análisis genético a parásitos de 700 años que se encuentran en muestras de heces arqueológicas para comprender una variedad de características de una población humana. Es la primera vez que se aplica este enfoque combinado parasitológico y de ADN antiguo (ADNc) para comprender la epidemiología de los parásitos históricos. Los hallazgos se acaban de publicar en Actas de la Royal Society B.

Recolectadas de letrinas medievales en Lübeck, Alemania, estas reliquias blindadas que pasaron a través de las heces humanas - huevos de nematodos (lombrices intestinales) y cestodos (tenias) - tienen cáscaras resistentes que resisten el tiempo y la descomposición, preservando perfectamente su ADN.

"Este nuevo enfoque podría ser fundamental como una herramienta independiente de artefactos para el estudio de personas en el pasado", dice el investigador principal Adrian Smith. "Las heces humanas no se comerciaban normalmente, pero los parásitos que pueden vivir en los seres humanos durante 10 años o más se depositan dondequiera que vaya la gente".

El análisis muestra que se encontraron grandes cantidades de cestodos (tenias) en letrinas de la Lübeck medieval, uno de los principales puertos del mundo durante la Edad Media. Como el pescado de agua dulce era una fuente conocida de estos cestodos, los investigadores pudieron deducir que en Lübeck tenían una dieta rica en pescado de agua dulce que no se cocinaba de forma eficaz, una práctica distinta de otras regiones. Un análisis más detallado revela que alrededor de 1300-1325 hubo un cambio del parásito derivado del pescado a un parásito derivado de la carne de res, lo que indica un cambio en la dieta, la cultura culinaria y las fuentes de alimentos.

"La gente de Lübeck puede haber dejado de comer pescado crudo de agua dulce o haber interrumpido el ciclo de vida del cestodo", agregó Smith. "Curiosamente, el cambio en los hábitos alimenticios coincide con un aumento en la industria basada en la curtiduría y la carnicería en el lado del agua dulce de Lübeck y la contaminación puede haber interferido con el ciclo de vida del parásito derivado del pescado".

Las secuencias de ADNa de los nematodos que se encontraron en muchos sitios arqueológicos también ayudaron a los investigadores a identificar que Lübeck contenía la población de parásitos más diversa. Esto es consistente con su importancia y alto nivel de conectividad con otros lugares. Significativamente, el puerto medieval de Bristol fue el segundo lugar más diverso y los datos de ADNc respaldan un vínculo entre Bristol y Lübeck.

“Podemos utilizar este enfoque para decirnos mucho sobre ubicaciones específicas, incluidos los niveles de saneamiento, el estado de salud, las prácticas dietéticas y la conectividad de diferentes sitios”, explica Smith. “Esto podría ser de particular importancia con poblaciones donde los registros históricos clásicos se consideran pobres o insuficientes. Nuestra ambición es desarrollar un mapa 'arqueoparasitológico molecular' de Europa a través del tiempo y el espacio, utilizando los parásitos para informarnos sobre las poblaciones humanas en el pasado ".

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Imagen de portada: Lubeck representado en la Crónica de Nuremberg


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